La Escala de Tiempo Geológico: la Tabla para Ordenar los Eventos de la Vida y la Tierra

Escala Geológica Internacional para el periodo Cretácico

Cuando se habla de tiempo geol√≥gico se refiere al tiempo transcurrido desde la formaci√≥n del planeta Tierra hasta nuestros d√≠as. La escala de tiempo geol√≥gico es la ‚Äúregla‚ÄĚ que utilizan los ge√≥logos para interpretar los eventos de la Tierra y de la Vida. Es un marco de referencia que posee una serie de divisiones y subdivisiones creadas a partir de los f√≥siles que contienen, y ordenadas de forma temporal.

En geolog√≠a, la unidad b√°sica de tiempo es el ‚Äúmill√≥n de a√Īos‚ÄĚ y se representa con las siglas Ma.

Las primeras escalas estratigr√°ficas

Desde antiguo el hombre se ha preguntado por la edad de la Tierra. Sabemos, por ejemplo, que en el siglo IV a.C. Aristóteles observó el parecido que tenían las conchas marinas fosilizadas con las que aparecían en las playas y dedujo que los fósiles debían ser restos de organismos antiguos. En su opinión, la posición de la Tierra y el Mar debían haber cambiado a lo largo de la historia de la Tierra.

Debieron transcurrir muchos siglos hasta principios del XVIII para que se propusieran las primeras escalas de tiempo geol√≥gico que pudieran aplicarse a cualquier parte de la Tierra. A nivel regional, se hab√≠a ido definiendo diferentes periodos bas√°ndose en la naturaleza de las rocas y los f√≥siles que conten√≠an. Algunos ejemplos son el nombre ‚ÄúDev√≥nico‚ÄĚ que viene del condado ingl√©s de Devon, ‚ÄúP√©rmico‚ÄĚ que proviene de la regi√≥n de Perm, en Rusia y ‚ÄúJur√°sico‚ÄĚ, de las monta√Īas Jura al norte de los Alpes.

Autor de la primera escala de tiempo geol√≥gico globalEl primer intento serio de confeccionar una escala de tiempo geol√≥gico global fue llevado a cabo por el brit√°nico John Phillips, que orden√≥ los estratos formados en el pasado por el tipo de f√≥siles que conten√≠an principalmente. Ampli√≥ lo que se denominaba era Paleozoica y cre√≥ la era Mesozoica. En 1981 public√≥ la primera escala de tiempo geol√≥gico global, que agrupaba los periodos conocidos en tres eras: Paleozoico (que significa ‚Äúvida antigua‚ÄĚ), Mesozoico (‚Äúvida media‚ÄĚ) y Cenozoico (‚Äúvida reciente‚ÄĚ).

Como curiosidad, seg√ļn sus c√°lculos la Tierra ten√≠a 96 Ma de antig√ľedad.

 

 

Foto 1. Busto de John Phillips en el Museo de Historia Natural de la Universidad de Oxford. Foto extraída el 16 de junio de 2020 de https://es.wikipedia.org/wiki/John_Phillips_(ge%C3%B3logo)

Escala estratigr√°fica: ejemplo de cadena de desintegraci√≥n naturalEl avance definitivo lleg√≥ tras el descubrimiento de la radiactividad y el posterior perfeccionamiento de su conocimiento y posibilidades. Para establecer la antig√ľedad de las rocas, hoy en d√≠a se utilizan m√©todos radiactivos. Se sabe que en la naturaleza hay √°tomos que son inestables y que tienden a desintegrarse y producir otros elementos que s√≠ lo son. Un ejemplo es el par formado por los is√≥topos radiactivos del uranio y el plomo, pero hay muchos m√°s (is√≥topos radiactivos de plomo – plomo, ‚Ķ).

Figura 1. Ejemplo de la cadena de desintegraci√≥n¬†radiactiva de plomo 212 (212Pb) a plomo 208 (208Pb). Cada nucleido padre se desintegra espont√°neamente en un nucleido hijo (que es el producto de desintegraci√≥n) a trav√©s de la emisi√≥n de una part√≠cula ‚ąĚ o una part√≠cula √ü. El producto final de desintegraci√≥n es plomo 208 (208Pb), que es estable y no sufre m√°s desintegraci√≥n radiactiva espont√°nea. Imagen extra√≠da el 16 de junio de 2020 de https://es.wikipedia.org/wiki/Dataci%C3%B3n_radiom%C3%A9trica

Para poder datar una roca con un elemento radiactivo es necesario que este est√© confinado y no tenga ning√ļn contacto con el entorno. Esto se consigue en ciertas rocas √≠gneas (los zircones, por ejemplo), donde su creaci√≥n (enfriamiento) supone la puesta a cero del reloj at√≥mico.

Por lo general, las rocas sedimentarias no pueden datarse. Lo que se hace es buscar lugares donde los yacimientos tengan capas de ceniza volc√°nica o coladas de lava por encima y por debajo. De este modo se puede establecer un margen de antig√ľedad de las capas intermedias.

La escala temporal geológica

La escala geológica actual o dicho con mayor precisión, la tabla cronoestratigráfica internacional es desarrollada actualmente por un organismo internacional llamado IUGS.

La IUGS (siglas en inglés de Unión Internacional de Ciencias Geológicas) es una organización científica mundial no gubernamental, auspiciada por la Unesco, que promueve el estudio de cuestiones geológicas muy diversas y facilita la cooperación internacional e interdisciplinar en las ciencias de la Tierra.

La IUGS funciona mediante una serie de comisiones. Una de ellas es la Comisión Internacional de Estratigrafía (ISC), cuya misión principal es la elaboración de la escala de tiempo geológico. Esa comisión se divide a su vez en subcomisiones, de las que hay una para cada sistema estratigráfico (una para el Cámbrico, otra para el Jurásico, otra para el Cretácico y así sucesivamente).

Cada una de esas subcomisiones tiene varios grupos de trabajo. En el caso de la Subcomisi√≥n del Cret√°cico, por ejemplo, hay un grupo de trabajo para cada piso (uno para el Berriasiense, otro para el Valanginiense, etc.) y, adem√°s, hay un grupo de trabajo de ammonites del Cret√°cico inferior (es un caso pr√°cticamente √ļnico). Es en ese grupo donde se discute la escala basada en ammonites para el Cret√°cico inferior.

El grupo se re√ļne cada cierto tiempo (3 √≥ 4 a√Īos) y all√≠ se discute y se afina la escala a partir de los resultados de los trabajos que se han publicado durante ese tiempo. Por su parte, los grupos de trabajo de cada piso discuten b√°sicamente sobre los eventos que sirven para fijar la base de ese piso. As√≠, por ejemplo, en el grupo de trabajo del Barremiense se ha discutido cu√°l es el mejor evento para fijar ese l√≠mite inferior y se acord√≥ que era la aparici√≥n del ammonite Taveraidiscus hugii.

Pero no siempre es un ammonite el elegido. Por ejemplo, actualmente, la base del Valanginiense la marca la aparición de un microfósil y la del Aptiense un cambio en la polaridad del campo magnético terrestre.

Además, también se busca en el planeta una sección lo más representativa posible de ese límite. Este será elegido estratotipo de límite, también denominado GSSP (siglas de Global Boundary Stratotype Section and Point).

Toda la documentación generada se va aprobando en los grupos de trabajo, subcomisiones, comisiones y, finalmente, pasa a la Comisión Internacional de Estratigrafía cuyos miembros deciden y elaboran la tabla oficial de tiempo geológico global.

Puntos GSSP en Espa√Īa

Espa√Īa posee cinco de estos estratotipo de referencia mundial. Tres pertenecen al Cenozoico y marcan los periodos Luteciense (en Getxo, Vizcaya), Thanetiense (en Zumaia, Guip√ļzcoa), Selandiense (tambi√©n en Zumaia). En Olazagutia (Navarra) est√° el que marca la base del periodo Santoniense del Cret√°cico superior, y en Fuentelsaz (Guadalajara) el que marca el periodo Aaleniense del Jur√°sico medio.

Adem√°s, actualmente hay dos candidatos que est√°n pendientes de aprobaci√≥n, ambos en la provincia de Murcia. Son el del Barremiense (en el r√≠o Argos, cerca de Caravaca de la Cruz) y el del Valanginiense (en Ca√Īada Luenga, en las cercan√≠as de Ceheg√≠n), aunque para este √ļltimo hay un lugar en Francia que compite con el espa√Īol.

Tabla cronoestratigr√°fica internacional (a√Īo 2020)

Con los datos publicados por la IUGS, he resumido la información para el Cretácico inferior que es el periodo por el que me suelo mover. La primera tabla en color es la que se publicó en el encuentro de la IUGS celebrado en 2017 en Viena, y la segunda es la misma pero con mayor nivel de detalle llegando a mostrar los horizontes definidos.

Bibliografía

Para conocer la √ļltima tabla cronoestratigr√°fica internacional completa (a√Īo 2020) puede consultarse la p√°gina correspondiente de Comisi√≥n Internacional de Estratigraf√≠a (ISC).

Si quieres descargarte las tablas anteriores pincha en los siguientes enlaces:

Escala_Cret√°cico_Viena_2017

Escala_Cret√°cico_horizontes

Este enlace de la ICS es para conocer más sobre los estratotipos límite que hay definidos en el mundo.

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